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Candice Watkins esperaba que el comienzo de 2021 se sintiera como un nuevo comienzo, una calma largamente esperada para procesar un año que trajo el asesinato de George Floyd, protestas por la justicia social en todo el país y un ajuste de cuentas racial en toda la industria de la música. Luego llegó febrero, dice, y experimenté un nivel completamente nuevo de modo de supervivencia.

Watkins, vicepresidente de marketing de Big Loud Records, se refiere al video que se hizo público ese mes de Morgan Wallen gritando la palabra N (entre otras palabrotas) afuera de su casa en Nashville. Para Watkins, quien es Black, el furor resultante golpeó en casa en otro frente: Wallen es parte de la lista de artistas con los que trabaja en Big Loud. Una semana después de que saliera a la luz la historia, se reunió con Wallen en persona a pedido de este para tener una conversación franca.

No sabía si me iría más enojado y más dolido que cuando entré, recuerda Watkins. Pero no quedó piedra sin remover en esa conversación; fue profundamente honesto. Me he encontrado con el racismo directo varias veces, y nunca un hombre blanco ha tenido el remordimiento de disculparse conmigo. Hay hombres de 30, 40, 50, 60 y 70 años que me deben esa disculpa. Así que no se me escapa que un joven de 27 años pudo hacer lo que otros en este negocio no han logrado.

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Ella se niega a compartir más detalles de su charla y dice que no aprueba ni minimiza lo que hizo Wallen. Aún así, basado en esa conversación, Watkins pudo perdonarlo. Pero no puedo olvidar, agrega. Ahora viene el arduo trabajo de reparar, reconstruir la confianza y lograr un impacto positivo. Espero que continúe haciendo el trabajo profundo para educarse y crecer.

En agosto pasado, Watkins junto con sus compañeros ejecutivos negros James Marsh y Rakiyah Marshall hablaron con Nosotros sobre sus experiencias en Nashville. Casi un año después, los artistas negros tienen más visibilidad y reconocimiento que nunca en Music City: Mickey Guyton se convirtió en la primera mujer negra nominada a los Grammy como solista country, Kane Brown fue la primera ganadora individual birracial por video del año de los Premios de la Academia de Música Country, y Jimmie Allen se convirtió en el primer ganador de nuevo artista negro de ACM. Los tres principales espectáculos de premios country tuvieron coanfitriones negros o birraciales en sus últimas entregas: Darius Rucker para los premios de la Asociación de Música Country, Guyton para los premios ACM y Brown para los premios CMT. Pero como dicen Watkins, Marsh y Marshall, la aguja no se ha movido tan perceptiblemente para los ejecutivos negros.

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Sigo siendo uno de los pocos ejecutivos musicales negros de alto rango que trabajan en Nashville, dice Marsh, director nacional de radio y transmisión de Warner Music Nashville. Pero con la disminución de la pandemia y el incidente de Wallen y el juicio por asesinato de Floyd volviendo a poner más gasolina en el fuego para el cambio, Marsh, quien es copresidente del grupo de trabajo interno de diversidad, equidad e inclusión de su empresa, dice que ve un impulso dedicado para garantizar las personas de color obtienen una plataforma para hablar sobre temas importantes y una oportunidad justa de obtener trabajos y promociones.

La pandemia ralentizó las cosas, continúa Marsh, por lo que, para ser justos, necesitamos otro año de observación y mejora. No puedo decir qué está pasando en otras compañías, pero estamos investigando profundamente aquí lo mejor que podemos para cambiar la cultura de la música country y Nashville.

Marshall está de acuerdo en que todavía queda mucho trabajo por hacer para cualquier persona de color que tenga que coexistir en este género. Entonces, en noviembre pasado, ella tomó el asunto en sus propias manos. Después de pasar un poco más de tres años como directora creativa en BMG Music Publishing, fundó Back Blocks Music, una firma editorial y de desarrollo de artistas que también dirige como directora ejecutiva. Siempre he tenido un espíritu emprendedor, dice Marshall. Cuando se trataba de preguntar qué tenía que hacer para seguir creciendo en mi carrera, no pude obtener ningún comentario. Así que decidí apostar por mí mismo, y ha sido increíblemente gratificante. Al allanar mi propio camino, puedo ver más claramente cómo conseguir un asiento en la mesa con los demás tomadores de decisiones, lo que me permite descubrir y elevar mejor las voces únicas que tenemos en la industria de la música.

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Los tres ejecutivos reconocen algunos alentadores avances recientes: etiquetas y corporaciones que donan a diversas organizaciones e iniciativas de la comunidad negra; y el lanzamiento del servicio Frequency de Spotify, que presenta a artistas del country negro como los recién llegados Brittney Spencer y Tiera. Pero dentro de un año, el trío está de acuerdo, el progreso sostenible vendrá de los cambios en la base de la industria.

Para Marsh, eso significa no encasillar a los artistas o ejecutivos del Black Country. Para mejorar como industria, tenemos que volver a capacitar a A&R, volver a capacitar a la radio y volver a capacitar a los oyentes, dice. Watkins ve la necesidad de que surja una brújula moral completamente nueva en un género que, dice, ha sido deliberadamente apático y cómplice en lo que respecta a la injusticia racial. El tiempo dirá si realmente ha habido un ajuste de cuentas galvanizado que cambia el rumbo o si es un momento de relaciones públicas performativo y de moda.

Marshall lo desglosa en una directiva aún más básica: Contrate a personas que sean buenas en lo que hacen y que resulten ser de color. Ser negro es un regalo, dice ella. Y somos tan poderosos cuando nos enfocamos en nuestro oficio, no solo en el country sino en toda la música. Danos esa oportunidad. Entonces los que odian tendrán que prestar atención, porque no les quedará nada por hacer.

Esta historia apareció originalmente en la edición del 26 de junio de 2021 de Billboard.

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