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El hip-hop es una expresión de lo que más quieres, dice el rapero cristiano KB. Viene de quien amo. Y a quien amo es a Jesús.

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La pasión de los artistas religiosos fue recompensada a principios de este mes cuando su EP más reciente, 100, se convirtió en un éxito cruzado menor en parte debido a una promoción especial que involucró devociones gratuitas para los fanáticos a través de la aplicación YouVersion Bible. 100 alcanzó el número 1 en la lista de álbumes cristianos de Billboard, el número 4 en álbumes de rap y el número 22 en Nosotros 200, vendiendo más de 14,000 en la primera semana, según Nielsen SoundScan.

El lanzamiento, sobre vivir la vida con amor, es el último éxito de Reach Records, con sede en Atlanta, fundada en 2004 por la estrella cristiana del rap Lecrae. El sello está incursionando en la corriente principal, al igual que su propietario, quien el año pasado actuó en el concierto Rock the Bells de Los Ángeles con Kendrick Lamar y Wu-Tang Clan. Además de trabajar con artistas cristianos de hip-hop que aparecen en las listas seculares, Reach ha creado un ambiente más receptivo para el género, que hace una década luchó por ser tomado en serio.

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Vivimos bajo la bandera de Romanos 1:16, que dice: Porque no me avergüenzo del evangelio, porque es poder de Dios para salvación a todo aquel que cree, dice Bradley Tomlinson, director de marketing de Reach. Tenemos una base de fans. Ellos nos apoyan. La gente está buscando algo nuevo y fuera de los mensajes típicos.

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Este año, los artistas de Reach KB y Andy Mineo han colocado títulos en la lista de álbumes de rap, con Mineos Never Land EP inclinándose en el número 2 en febrero. El año pasado, tres de los 12 debuts de artistas cristianos de hip-hop en la lista fueron álbumes de Reach, incluido Mineos Heroes for Sale, que alcanzó el puesto número 4. Y en 2012, nueve raperos cristianos colocaron títulos en esa lista. Tres de ellos eran artistas de Reach, incluido Trip Lee, cuyo The Good Life alcanzó el puesto número 3, y Lecrae, cuyo Gravity alcanzó el número 1.

Para el mercado de la música religiosa, el éxito del rap cristiano es un punto positivo bienvenido. El año pasado, las ventas de música cristiana/góspel cayeron un 15 por ciento, a 19,5 millones de unidades, según SoundScan. La categoría ha bajado un 31 por ciento desde 2009, cuando se vendieron 28,3 millones. En comparación, el mercado general de álbumes bajó un 8,4 por ciento en 2013 y un 24 por ciento desde 2009.

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Hemos visto un crecimiento explosivo en el rap cristiano en la última década, dice Greg Davidson, director financiero de Central South Distribution, un distribuidor con sede en Nashville que está terminando un contrato de nueve años con Reach pero que aún representa a otros artistas cristianos. Las líneas comienzan a desdibujarse entre lo que es el rap cristiano y el rap en general. Muchos de los artistas no quieren ser identificados como raperos cristianos, sino como raperos con un mensaje positivo.

Mientras que el rap convencional a veces es criticado por glorificar el materialismo y la misoginia, el rap cristiano tiende a enfatizar la comunidad y los valores optimistas, dice Flame, cuyo álbum Royal Flush debutó en el número 11 en Rap Albums el otoño pasado.

Para las corporaciones que buscan conectarse con la audiencia de rap, es menos probable que ese tipo de rimas entren en conflicto con una agenda comercial, señala Shonlock, el hip-hopero cristiano con sede en Atlanta. El segundo álbum de la cantante, A Night to Remember, fue lanzado el 18 de marzo; ahora, su tema principal, I Like to Win, tendrá tiempo de emisión durante el March Madness de la NCAA, gracias a un acuerdo de licencia con ESPN.

Solo puedes soportar tanta muerte y destrucción en la música antes de querer algo que te haga sentir bien y te aliente, dice Shonlock, quien comenzó como coreógrafo trabajando con R. Kelly y Aaliyah, y estuvo de gira durante 11 años con El rapero/rockero cristiano TobyMac antes de lanzarse como solista.

Hay absolutamente una nueva energía detrás [del rap cristiano] y una nueva aceptación, dice KJ-52, un rapero cristiano que ha estado en el negocio durante 20 años. La generación del hip-hop ha envejecido, por lo que no es algo que se mire solo a los jóvenes. Los padres lo están comprando y esa es la diferencia ahora. Las familias vienen a estos espectáculos donde la gente solía dejar a sus hijos.

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