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El propietario del casino más grande de Alabama, cuatro senadores estatales y varios cabilderos enfrentan cargos federales de conspiración para comprar y vender votos por millones de dólares para legalizar el bingo electrónico, según una acusación emitida el lunes.

Un empleado de una firma de cabildeo se declaró culpable de ofrecer $2 millones por el voto de un senador acusado.

La acusación, que enumera a 11 acusados, se hizo pública mientras los agentes del FBI realizaban arrestos en todo el estado. Acusa a los propietarios de casinos y cabilderos de realizar pagos y donaciones de campaña, ya los legisladores de solicitar sobornos, para afectar la legislación a favor del juego. Un senador fue acusado de pedir 100.000 dólares por su voto.

El jefe de la división criminal del Departamento de Justicia, Lanny Breuer, dijo que la actividad delictiva tenía un alcance asombroso: una campaña a gran escala para sobornar a legisladores y otros.

El propietario del casino VictoryLand, Milton McGregor, estaba entre los acusados. Su casino, ahora cerrado, tiene más de 6.000 máquinas de bingo electrónico. Su abogado, Joe Espy, dijo que su cliente es absolutamente inocente y espera probarlo.

También fueron acusados ??el desarrollador del casino Country Crossing y fundador/promotor del BamaJam Music & Arts Festival Ronnie Gilley de Dothan y los senadores estatales Harri Anne Smith de Slocomb, James Prueitt de Talladega, Larry Means de Gadsden y Quinton Ross Jr. de Montgomery.

Los cuatro senadores votaron a favor de la fallida legislación diseñada para mantener en funcionamiento los casinos de bingo electrónico.

También fueron acusados ??los cabilderos Tom Coker y Bob Geddie, quienes representan a VictoryLand; el cabildero Jarrod Massey y el ejecutivo de relaciones públicas Jay Walker, quienes representan a Country Crossing; y Ray Crosby, un abogado de la Legislatura que ayudó a redactar la legislación sobre juegos de azar.

Se programó una audiencia en el juzgado federal de Montgomery para el lunes por la tarde.

Las autoridades federales anunciaron el lunes que una de las empleadas de Massey, Jennifer Pouncy de Montgomery, se declaró culpable el 28 de septiembre de conspiración. Admitió que bajo la dirección de Massey, le ofreció a Preuitt $2 millones por su voto y que Massey la autorizó a ofrecer $100,000 a Means por su voto.

La acusación formal alega que Means, que se había abstenido en una votación anterior sobre la legislación a favor del juego en 2010, solicitó sobornos a McGregor, Gilley, Massey y otros a cambio de votar a favor. En un caso, dice la acusación, buscó $100,000.

La acusación acusaba a Ross de presionar a McGregor para que hiciera donaciones de campaña antes de votar por el proyecto de ley de juegos de azar. Acusa a Smith de votar a favor del proyecto de ley y alentar a otros legisladores a apoyarlo a cambio de promesas y pagos de cientos de miles de dólares en fondos de campaña por parte de Gilley y otros. Y dice que a Preuitt se le ofreció apoyo financiero, encuestas gratuitas y conciertos de artistas de música country para ayudar con su campaña.

La investigación se anunció la primavera pasada antes de las votaciones finales del proyecto de ley, que murió cuando los patrocinadores no pudieron hacer fila para su aprobación.
Los partidarios del proyecto de ley, en su mayoría demócratas, acusaron a la administración del gobernador republicano Bob Riley de descarrilar la medida con el anuncio.

Si bien el director de seguridad pública del estado de Riley estuvo involucrado en el anuncio, las autoridades federales dijeron que el Departamento de Justicia estaba a cargo de la investigación.

De los cuatro senadores estatales acusados, Means y Ross son demócratas, Preuitt es republicano y Smith es un independiente que era republicano cuando el proyecto de ley estaba en la Legislatura. Todos buscan la reelección excepto Preuitt, quien recientemente se retiró de su carrera.

Smith calificó su arresto como un movimiento abiertamente político, coordinado por los fiscales en connivencia con la oficina del gobernador para influir en las elecciones legislativas del 2 de noviembre.

El vocero del gobernador, Jeff Emerson, dijo que la primavera pasada, Riley calificó el proyecto de ley de apuestas como la legislación más corrupta jamás considerada por el Senado.

La acción de hoy del Departamento de Justicia muestra que, lamentablemente, tenía razón, dijo Emerson.

Los casinos de bingo electrónico operaron en Alabama durante varios años hasta que el gobernador etiquetó las máquinas como tragamonedas ilegales y organizó un grupo de trabajo para cerrarlas. La legislación fallida fue diseñada para frustrar el grupo de trabajo de Riley y mantener las máquinas de bingo electrónico en funcionamiento.

El casino McGregors, a 15 millas al este de Montgomery, era el más grande del estado, pero ha estado cerrado desde el 9 de agosto para evitar una redada del grupo de trabajo, que logró cerrar todos los casinos de bingo electrónico operados de forma privada durante la investigación.

Solo quedan en funcionamiento tres casinos operados por los indios Poarch Creek. No están bajo la supervisión del estado.

Los periodistas de Associated Press Pete Yost en Washington y Bob Johnson en Montgomery contribuyeron a este despacho.

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