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Algunas personas nunca considerarían a la Sra. Aretha como una artista política. Pero esas son personas que nunca descubrieron que las mujeres negras en The Struggle siempre han sido dos almas que luchan en un solo cuerpo contra la supremacía blanca en el mundo y contra una forma diferente de patriarcado en el hogar.

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Aretha Franklin

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Respeto fue el himno precursor de lo que en los años 70 fue etiquetado como feminismo negro o, según la acuñación correctiva de la autora Alice Walker, mujerismo negro. Pero en ese momento de 1967, Respect amplificó, a través de la radio top 40, el puño levantado del Black Power Movement y el clamor latente dentro de él por los derechos de las mujeres como un tema de justicia humana también. James Brown se declaró a sí mismo Soul Brother Número Uno, pero la comunidad coronó a Aretha como la Reina del Soul sin necesidad de cabildeo.

Nosotros cuenta 100 canciones de The Queen en su lista Hot R&B/Hip-Hop Songs, pero esos éxitos cuentan solo un lado de su historia. Para mí, entender quién era Aretha, también conocida como Re-Re, para Mama Tate y su generación de mujeres activistas autoemancipadoras significó adquirir un conocimiento íntimo de las formas en que las mujeres que buscan justicia dan en el amor, hieren en el amor y se derrumban por amor y otros demonios.

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Antes de tener la edad suficiente para entender por qué las actuaciones de blues de Aretha podían mover a las mujeres en el frente guerrillero de The Struggle, escuché el Poema de Nikki Giovanni para Aretha. Giovanni, otra superlativa artista negra que mamá trajo a la cuna, la interpreta en su álbum de 1972, Truth Is On Its Way , con acompañamiento musical del New York Community Choir bajo la dirección de Benny Diggs.

Nacido en 1943 en Knoxville, Tenn., Giovanni se convirtió en un ejemplo poético del Movimiento de las Artes Negras instigado por Amiri Baraka a finales de los 60. Esa iniciativa ingeniosamente militante buscó alinear los objetivos poéticos con los sentimientos políticos revolucionarios, y Giovanni demostró desde el principio que estaba tan dedicada a la artesanía y el lirismo como a la política de sus jóvenes generaciones talentosas. En Truth Is On Its Way , su entrega cálida y discreta contrasta notablemente con contemporáneos como The Last Poets y Gil Scott-Heron, pero no es menos provocativa o penetrante.

Giovanni fotografiado en la ciudad de Nueva York en 1999. Globe Photos/Zuma Press

Poem for Aretha presenta a Franklin no solo como la artista dominante de la época de Giovanni, sino también como una discreta líder racial que nunca reclamó su potencial para incitar disturbios. Es un poema como ensayo y la última carta de admiradores en uno. Sin embargo, en un modo de conversación plañidera, Giovanni nos acusa a todos, también, de tener una mentalidad de fanáticos vampíricos. Cualquier músico pop trabajador de los años 60 y 70 con un montón de éxitos en su aljaba y cualquier madre trabajadora moderna que trabaja en turnos dobles, viajan diariamente a lo largo de la interestatal o sirviendo un período de servicio en el extranjero:

Porque nadie se ocupa de que Aretha, una madre con cuatro hijos, tenga que salir a la carretera
Los extraños, tirando de ti porque te aman pero no tienes amor para devolver

Ella advierte a Nosotros, el público que escucha:

Nos comemos a los artistas como si hubiera una hambruna al final de esos tres minutos.
Aretha no tiene que revivir la vida de Billie Holidays no tiene que revivir la muerte de Dinah Washington

Giovanni testificó sobre el poder artístico y político de Aretha, pero también reconoce con empatía que hay un ser humano real dentro del ícono, víctima de desafíos matrimoniales, problemas de salud, la invasión de los medios centrados en el escándalo, las presiones comerciales y el mantenimiento creativo de su legado para no menciona el impulso de tu carrera en un mundo lleno de competidores hambrientos. No podía saber con qué fiereza y majestuosidad Aretha mantendría su relevancia, pero deja en claro por qué la estatura de Aretha ya era inexpugnable e inalcanzable para cualquiera que viniera a picotear sus talones. Su poema se lee como una elegía musicológica atemporal y completa como cualquiera que pueda encontrar ahora:

Sin duda ella es la que puso a todos sobre aviso
Aretha era el motín era el líder
Si ella hubiera dicho ven, hagámoslo, se habría hecho.

Este artículo apareció originalmente en la edición del 25 de agosto de Billboard.

? Foto superior: Franklin estaba comprometido con la justicia social y apareció con el reverendo Jesse Jackson (extremo izquierdo) y Tom Todd en un evento de su Operación PUSH en 1972.

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