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New York Rocker: My Life in the Blank Generation With Blondie, Iggy Pop, and Others, 1974-1981 es un libro de memorias del ex miembro de Blondie, Gary Valentine. Publicado por Sidgwick & Jackson en Londres, el libro cuenta la historia de bandas que alcanzaron la fama a través de la escena musical furiosamente creativa de Nueva York de mediados de la década de 1970, que retrospectivamente recibiría el título de punk.

Esta escena contó con bandas tan dispares como Television, Patti Smith Group, Heartbreakers, Talking Heads, Ramones y Blondie, así como una gran cantidad de otras que nunca firmaron. Hablando desde Londres, donde vive ahora, Valentine dice: Eso es algo que siempre menciono cuando la gente quiere comparar el movimiento de Nueva York con lo que sucedió aquí. Tal vez desconozco muchas de las bandas [punk] del Reino Unido, pero parecían tener una sensación y un sonido similares, mientras que en Nueva York eran muy diferentes.

Había una cosa que las bandas en la escena tenían en común: la desilusión con el establecimiento del rock obsesionado con el virtuosismo. Lo que sucedió en Nueva York se centró en darle una patada en el trasero al establecimiento del rock, dice Valentine. Decir, estamos cansados ??de estos musos saciados. Ver tocar a bandas como los [New York] Dolls o los primeros Television o Patti Smith cuando tocaban dos acordes, pensé, sí, esto es genial. Eso es lo que me llevó a hacerlo realmente.

Valentine, que cuando era adolescente había incursionado en escribir canciones en un piano desafinado, fue invitado a probar para un nuevo grupo llamado Blondie por un conocido llamado Clem Burke, quien era el baterista del grupo. Valentine pronto se convirtió en el bajista de Blondies, pero el hecho de que nunca antes había tocado seriamente el instrumento no lo puso en desventaja en comparación con sus nuevos colegas. De hecho, Blondie podría presumir de una hermosa líder en Debbie Harry, pero muy poco más. Clem era el músico más competente, dice Valentine. Los demás estábamos bastante mal. Todos éramos una especie de aficionados en eso y aprendimos a hacerlo.

Blondie se convirtió en parte de una escena musical centrada en CBGB, un club previamente oscuro ubicado en Bowery que ahora se ha convertido en parte de la leyenda del rock. El ambiente musical general de esta escena era artístico y poético. Personas como Patti Smith y [Televisions Richard] Hell y [Tom] Verlaine tenían un pie en la poesía simbolista francesa, observa Valentine. Estaban emulando conscientemente algo así como los movimientos de poesía de finales del siglo XIX en París. Y tuvo éxito. En cuanto al nombre de este movimiento, Valentine recuerda, Nunca se llamó punk allí hasta después de que sucedió aquí y ciertamente no hasta la revista Punk. En sus inicios, se lo conocía como rock callejero o rock de Nueva York.

A pesar de la sensación de un movimiento, a menudo había una falta de solidaridad entre las diversas bandas, como lo ilustra la forma en que Blondie era menospreciado por sus rivales más competentes. Éramos el grupo que abría para cualquiera, recuerda Valentine. Fuimos terceros en el cartel durante mucho tiempo con muchas bandas diferentes y fue una sorpresa y un shock para la mayoría de la gente en la escena cuando empezamos a armar y dominar nuestros instrumentos. Literalmente, todos le decían a Debbie, ¿por qué no te rindes?

Valentine recuerda un período intensivo de ensayos, sin conciertos, a principios de 1976 como un punto de inflexión en el desarrollo de la banda. Una de las cosas que quizás hizo que Blondie pareciera insustancial a los ojos de las otras bandas fue su rechazo del rock duro y/o el art rock por un enfoque pop de los años 60, aunque filtrado a través de la sensibilidad de una generación obsesionada con la cultura trash. [Al guitarrista] Chris [Stein] le gustaban mucho las películas japonesas de monstruos y yo leía cómics y ciencia ficción todo el tiempo. A Debbie le gustaban las películas y Marilyn Monroe, dice Valentine. Básicamente juntamos todas esas influencias.

Fue cuando a Valentine se le ocurrió un número subido de tono pero muy melódico llamado X-Offender que las cosas realmente empezaron a suceder para Blondie. Se me ocurrió una noche en Maxs, recuerda Valentine. Estaba sentado allí y la melodía se me metió en la cabeza, así que volví corriendo a nuestro loft de Blondie, tomé una guitarra y la conseguí esa noche. Se la puso a Harry al día siguiente. Ella dijo, OK, inventaré algunas letras. Esa es la canción que consiguió el contrato discográfico. Esa fue una especie de nuestra firma entonces. Cerrábamos los shows con eso.

Cuando el legendario productor de los 60 Richard Gotterher (Hang on Sloopy) escuchó la canción, le ofreció al grupo un contrato con Chrysalis Records. Antes de que se dieran cuenta, los miembros de Blondies fueron llevados de la sordidez de Bowery al glamour del circuito de estrellas de rock. Cuando regresaron en la primavera de 1977, se dieron cuenta tristemente de que una era estaba terminando. La unión art-rock duró hasta aproximadamente el 76 y luego comenzó a desmoronarse, especialmente con la influencia del Reino Unido cuando llegaron los Damned, lamenta Valentine.

The Damned formaban parte de una escena británica fuertemente influenciada por el sonido de Nueva York y encabezada por los Sex Pistols, cuyo enfoque nihilista fue adoptado por la mayoría de sus compatriotas y luego por sus primos transatlánticos. Fueron la primera banda del Reino Unido en venir a tocar, dice Valentine sobre The Damned. Tocaron CBGB y realmente cambiaron la atmósfera. Fue entonces cuando la etiqueta punk se hizo muy prominente. Gente que no sabía nada sobre la escena venía de los suburbios. No sabían nada de Patti Smith ni nada; sabían de punk rock y estarían usando imperdibles. Se volvió algo estúpido. Realmente podrías sentir la diferencia. La sensibilidad cambió, la sutileza: Hell tenía cierto ingenio y las canciones estaban llenas de referencias poéticas. Eso salió por la ventana y fue algo así como, oh, olvídate de todo eso, solo rockeemos. Así que tenías a los Dead Boys tocando un tipo de rock excesivo muy simple, no particularmente inteligente.

Valentine, mientras tanto, tenía sus propios problemas. Me sentí limitado por Debbie y Chris, dice. Yo era el tipo de George Harrison/Pete Best del grupo: puedes tener dos canciones, no hacer pogo en el escenario y, no, no puedes tocar la guitarra. Aunque se había ido cuando Blondie grabó su segundo álbum, Valentine legó al grupo el delicado (Im Always Touched By) Your Presence Dear, que se convirtió en uno de los 10 mejores sencillos del Reino Unido para Blondie en 1978. En ese momento, Valentine estaba arruinado y viviendo. En los angeles. La gente diría, Oh Dios, ¿viste Billboard? o algo. Tus canciones en el top 10 en el Reino Unido Así que sabía que en un par de meses estaría llegando el dinero. Fue muy gratificante.

Blondie llegó al estrellato pero, para Valentine, algo se perdió en el proceso. Se volvieron mucho más convencionales, pero Debbie y Chris eran muy ambiciosos y buenos para ellos, dice. Después de Blondie, Valentine dirigió su propia banda y tocó la guitarra para Iggy Pop cuando apoyó a los Rolling Stones en 1981 ante multitudes nocturnas de 80.000 personas. Pero gradualmente se alejó de la música y se convirtió en periodista independiente en 1994, generalmente escribiendo sobre asuntos ocultos, a menudo bajo su nombre de pila de Gary Lachman. Es autor de un libro anterior, Turn Off Your Mind, sobre la contracultura oculta de la década de 1960.

Con los días de Blondie atrás, se sorprendió al ser contactado por Stein en los años 90. Chris Stein me localizó y me dijo, por favor vuelve a Nueva York, quiero volver a juntar a la banda original, recuerda. Pensé, diablos, tengo 40 años y no voy a tener la oportunidad de hacer esto de nuevo. Así que fui y trabajé con ellos durante aproximadamente un año y realmente lo disfruté.

Sin embargo, la empresa terminó en decepción para el bajista cuando no fue invitado a participar en la grabación de un nuevo álbum. Las canciones que había escrito para el proyecto no fueron utilizadas, algo de lo que solo se enteró a través de terceros. En este negocio no es raro que sucedan este tipo de cosas, pero podrían haberme llamado y me lo dijeron, dice Valentine.

Escribir New York Rocker le ha dado a Valentine la oportunidad de detenerse una vez más en la escena CBGB y reflexionar sobre si está a la altura de su reputación como revolución musical. Ciertamente fue un momento muy emocionante, creativo y apasionado, dice. Fue una generación de fanáticos del pop y el rock que tomaron las cosas en sus propias manos. Básicamente, había gente que decía, mira, no tienes que ser un músico virtuoso de gran producción para hacer música realmente buena y creo que las bandas y los álbumes que surgieron demostraron que sí.

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13 de febrero de 2009

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