«The Unicornio» desentraña el misterio de Peter Grudzien, el extraño de la música country

En su vida, Peter Grudzien fue un hombre alto y larguirucho con signo de interrogación.

El difunto cantautor radicado en Queens, cuyos últimos años se capturan de manera desgarradora en el nuevo documental The Unicorn de los codirectores Isabelle Dupuis y Tim Geraghty, no era el tipo de artista que a menudo escuchas sobre un curruca country con tendencias psicodélicas cuyas letras abordan descaradamente su homosexualidad. Eso es suficiente de una rareza en el siglo XXI. Aún más alucinante es el hecho de que su álbum debut autoeditado salió en 1974.

Sin embargo, lo que no sorprende es que el mencionado LP no logró ningún impacto comercial; aunque Grudzien continuó grabando álbumes y actuando hasta bien entrados los años 2000, haciendo circular sus cintas de música original y versiones entre las tiendas locales de Astoria, su perfil público siguió siendo mínimo.

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Obtuvo una especie de impulso en 2000 cuando el historiador de la música y personalidad de la radio Irwin Chusid incluyó su reelaboración abiertamente queer de la composición de la época de la Segunda Guerra Mundial Star Spangled Banner Waving Somewhere en Songs In the Key of Z, una colección de la llamada música outsider que incluía otros actos excéntricos como los Shaggs y Tiny Tim.

Me gustó el mensaje de que un cantante abiertamente gay quería unirse al ejército y ayudar a combatir el terrorismo, Chusid le cuenta a Nosotros su decisión de incluir a Grudzien en la compilación. Era una canción abiertamente patriótica sobre Estados Unidos y pensé que a Irving Berlin le vendría bien algo de competencia.

Incluso si la inclusión le dio a Grudzien una mayor exposición, en el mejor de los casos fue un impulso de nicho. A pesar de trabajar incesantemente en su oficio, sus actuaciones se limitaron principalmente al bar gay Astoria Albatross, donde aparecía en las noches de karaoke, conectaba su cinta y presentaba a las reinas borrachas de Queens su raza de música gay hillbilly.

Will Harrell, quien presentó karaoke en el Albatross durante años como su personaje drag queen Candy Samples, recuerda el impacto cultural que fue la música de Grudziens para la multitud centrada en las melodías del bar cuando el cantante comenzó a aparecer hace casi 20 años.

Esto era algo que nunca habían visto antes, pero captó su atención, recuerda Harrell con calidez. Pero siempre fue ¿cuántos años tiene? No podrías decirlo. Estaba tan curtido que no sabíamos si tenía 40 u 80 años. Era un misterio. Llegó, realizó su Star Spangled Banner, y se fue. Todo el mundo estaba como, ¿quién es este tipo?

Estábamos felices de reproducir la cinta, pero todos estábamos como, hay una historia para él, pero ¿cuál es?

Ahí es donde entra Isabelle Dupis. Alrededor de 2005, estaba buscando crear un documental sobre músicos externos en Nueva York, y obtuvo el nombre y la información de contacto de Grudziens de un DJ en la estación de radio WFMU.

Conocí a Peter en un frío día de invierno en una panadería de la esquina, dice Dupuis a Billboard. Después del café nos invitó a su casa. Terry [su hermana gemela, que ocupa un lugar destacado en el documental] nos estaba esperando en lo alto de las escaleras.

Grudzien compartía un apartamento pequeño, desordenado y descuidado en Astoria con su hermana y su padre nonagenario. Dupuis dice que inmediatamente se dio cuenta de la pobreza abyecta en la que vivían y la ruina de la vida del cuerpo de Terry, una combinación de medicación y negligencia.

Pero en lugar de lástima, estaba llena de algo completamente diferente. Estas dos personas eran tan conmovedoras y poéticas. Tenían una profunda belleza que emanaba de ambos.

A partir de ahí, el plan cambió; su documental no sería sobre múltiples músicos externos, sino solo sobre Grudzien, su música extraña, su situación de vida atípica y sus luchas silenciosas con la salud mental. Desde el invierno de 2005 hasta 2007, Dupuis y su equipo documentaron la vida en la casa Grudzien, desde peleas banales entre hermanos hasta problemas de salud mortalmente graves (los tres sujetos principales estarían muertos para 2013, años antes de que el documental comenzara una gira en curso). de festivales de cine y teatros de autor a fines de 2018; aunque recibió críticas positivas, incluida una de The New York Times , la película aún no se ha estrenado). The Unicorn, llamado así por ese idiosincrásico LP de 1974, muestra todo, desde Grudizen saboreando el orgullo de Nueva York (lo que él llamó el Día Gay y señaló que era el único día festivo que le importaba celebrar) hasta cómo lidiar con la insistencia persistente de los oficiales de policía, quienes aparentemente visitaron el apartamento por asistencia social. chequeos pero (como se muestra en la cámara) con frecuencia lo degradaba y se burlaba de él.

A lo largo de las alegrías y tribulaciones de su vida, sin embargo, hay una constante: la devoción de Peter por hablar y crear música country.

Cuanto más intensa se volvía su vida, más música producía para sí mismo, le dice a Nosotros Geraghty, quien se unió al proyecto en 2012 como editor y codirector con Dupuis.

En un momento de crisis, las canciones, sus letras y elecciones coinciden completamente con las angustias y el estado de ánimo de la casa, dice Dupuis. Tiene un enfrentamiento con su padre y comienza a tocar una canción country sobre las minas de carbón donde su padre pasó su infancia. Terry tiene problemas con su padre, ella anhela conocer a alguien, él toca canciones sobre amores perdidos. Era extraño darse cuenta de cuánto reflejaba el estado de ánimo de la casa en ese momento lo que estaba eligiendo tocar.

La música de Grudziens a menudo hablaba por él cuando se negaba a hacerlo. Aunque Dupuis dice que él y Terry fueron participantes emocionados en el documental y respondieron con entusiasmo a las imágenes en bruto, se mostró bastante retraído sobre cuánto te respondería.

No respondería las preguntas estándar de los documentales, señala Geraghty. Era un talento excepcional, pero definitivamente tosco en los bordes.

Tal vez por eso El Unicornio resuena en un nivel emocional más profundo que la mayoría de los documentales musicales. Despojada de exposiciones y entrevistas estándar, la película, al estilo de Grey Gardens , revela a sus sujetos a través de una observación silenciosa.

En su mayoría, un documental musical como este sería, Aquí está este artista desconocido, y el final de la película es ahora que todos saben sobre él, ¡hurra! señala Geraghty. Pero se trata de una persona que necesita música y ha construido su vida en torno a hacer música y se ha amurallado con su propio equipo.

A pesar de permanecer cauteloso ante la cámara, Grudzien se mostró inusualmente abierto y desprevenido cuando el equipo de filmación lo siguió a Greenwich Village para una de las Marchas del Orgullo Gay anuales de Nueva York.

Llamó al Día del Orgullo Gay Gay, y había esta anticipación de una fiesta importante que iba a celebrar, recuerda Dupuis. Se quedó todo el día entero hasta el final del desfile. En su juventud, cuando era más joven, sí iba mucho al [ya desaparecido] bar Ninth Circle, por lo que tenía un activo círculo de amigos y conocidos en los diferentes bares gay del Village. Pasó gran parte de ese día viendo con quién se había topado; gran parte de él solo estaba disfrutando de las vistas. Pero incluso cuando él estaba radiante y feliz de encontrarse con amigos en la Marcha, ella recuerda que pasó gran parte del día en tranquila introspección en medio de los procedimientos carnavalescos.

Desde la única festividad que conmemoró hasta sus letras, lo queer fue una parte central de la identidad de Grudziens. Y aunque Dupuis dice que Terry era totalmente abierto y tolerante, su homosexualidad produjo cierta tensión con su padre. Mi sensación fue que había mucho silencio sobre el tema por parte de los padres, dice ella.

Geraghty dice que una escena que terminó en el piso de la sala de montaje habló de esa dinámica padre-hijo. Hay un punto en el que el padre no parecía tan horrorizado por la sexualidad de su hijo. Pero dijo que lo que realmente lo molestó fue cuando Peter caminaba en sus primeros años, caminando por el vecindario de la mano de su novio. Esa fue la única mención al respecto. No le importaba que estuvieran juntos, pero cuando caminaban afuera publicitándolo [tenía un problema].

De todos modos, Grudzien no tenía miedo de cantar sobre la vida gay y el sexo en un lenguaje franco y descriptivo, otra cosa que lo convirtió en una anomalía cuando apareció The Unicorn (que incluía una canción llamada White Trash Hillbilly Trick) en 74. También fue probablemente una parte importante. de la razón por la que su música se mantuvo a una milla del mundo de la música honky-tonk (lo más cerca que estuvo del éxito de la industria tradicional fue escribir letras para el dúo de música country de Brooklyn The Pell Brothers cuando era adolescente).

A mediados de la década del 2000, cuando Dupuis y su equipo estaban filmando El unicornio , los artistas LGBTQ se estaban volviendo más visibles en la música pop y eran sinceros sobre su sexualidad en las entrevistas. Aún así, a pesar de la regularidad con la que hacía música y su orgullo palpable en su oficio, Grudzien aparentemente no tenía ningún interés en preocuparse por la industria de la música o luchar por los sellos convencionales de éxito.

Producía constantemente, estaba en un ritmo de creación constante con estas cintas que entregaba a sus amigos y las dejaba en la tienda del Ejército de Salvación local. Pero él realmente no estaba siguiendo la vía [del sello discográfico], dice Dupuis.

Para Grudzien, la música no era una ambición o una meta, era simple y profundamente una realidad cotidiana. Y eso fue suficiente.

Es un buen maestro para las personas sobre cómo ser un artista y construir su vida en torno a una forma de arte y convertirla en una actividad diaria e inmediata, opina Geraghty. Hubo mucho caos en su vida, pero siempre se metió en su música. Gané mucho respeto por él y realmente lo admiro.

No hubo artificio, notas de Chusid de la música de Grudziens. Su voz y maestría musical eran crudas, directas y desde el corazón.

Esa honestidad fue lo que atrajo a Chusid al arte de Grudzien, y parte de lo que convenció a Geraghty de pasar seis años involucrado en un documental al que se unió después de que terminó el rodaje principal.

El metraje podría haber sido descartado, oh, es esta historia sobre una familia loca. Pero para mí, se trata de un músico country gay que también es esquizofrénico paranoico y también un artista modelo que estaba justificadamente paranoico y maltratado, dice Geraghty.

Tenemos esta familia muy marginada que fue apartada sistemáticamente, y la sociedad en su conjunto te está pidiendo que no les hagas caso, continúa. Ha sido grandioso eliminar la invisibilidad que la sociedad desea, proyectar [la película] y ver cuánta gente se relaciona con ellos y simpatiza con ellos y los defiende. Porque cuando son visibles, la gente los ama.

Reflexionando sobre lo poco que realmente sabía sobre Grudzien a pesar de sus interacciones regulares en Albatross en las noches de karaoke y los encuentros amistosos en la calle, Harrell se lamenta: Es increíble cómo puedes ser amigable con tus vecinos sin saber nada sobre ellos.

Gracias a la delicada empatía que Dupuis y Geraghty aportan a El Unicornio, ese ya no es el caso cuando se trata de Grudzien, su familia y su legado.

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